Mujeres de ciencia (II): Gerty Cori, la reina del glucógeno.

Nada mejor para cerrar este año en el blog, que retomar la sección de mujeres de ciencia, iniciada con Harriette Chick, con otra científica de la que podría aplicarse el dicho ése que dice “detrás de todo hombre, siempre está una gran mujer“. Hablamos en este caso de Gerty Cori, esposa y compañera de Carl Cori, quien a pesar de sus amplias aptitudes y conocimientos, así como del enorme y constante apoyo de su marido, tuvo que luchar por hacerse un hueco y ser reconocido su trabajo propio y en colaboración con su esposo. Os recomiendo la lectura de esta entrada, por múltiples y variadas razones, pero quizás destacaría una por encima de las demás; esto es, el amor y respeto entre dos profesionales de la ciencia, unidos además de por las afinidades y los sentimientos personales, por su gran pasión por la ciencia y el conocimiento. Logo Mujeres de la Ciencia Unesco - Loreal

Gertrude “Gerty” Theresa Radnitz (nombre de soltera), nació el 15 de agosto de 1896 en Praga, cuando ésta aún pertenecía al imperio Austro-Húngaro (hoy en día, Praga es la capital de la República Checa) en el seno de una familia de comerciantes judíos de la industria azucarera. Tras su paso por varias escuelas Gerty Coryprivadas y tutores en su más temprana infancia, alentada por su tío, profesor de pediatría en la universidad de Carl Ferdinand de Praga, decidió a estudiar medicina. Debido a la necesidad de ampliar conocimientos que le demandan en la prueba de acceso a los estudios superiores, Gerty ingresó en el Realgymnasium Tetschen de Praga para preparar su examen de ingreso. Dos años más tarde, en 1914, inicia sus estudios en la Universidad Alemana de Praga, que contaba por aquel entonces con sólo un par o dos de estudiantes del sexo femenino. Es en esta etapa donde conoce a su futuro marido, Carl Ferdinand Cori, un chico tranquilo y reservado que en principio chocaba con la personalidad extrovertida y habladora de Gerty, pero con el que compartiría además de gusto por el esquí, el alpinismo o la jardinería, la ambición profesional de desarrollar su carrera en el mundo de la investigación científica y el trabajo de laboratorio. Seis años más tarde, en 1920 y tras la publicación de los resultados de su primera colaboración investigadora (basada en un estudio inmunológico del suero humano), ambos se graduan como doctores en Medicina y poco después, se casan en Viena.

Una vez graduados y casados, inician sus estudios postdoctorales en Viena en lugares muy distintos, mientras Carl continúa su post – doctorado entre la práctica clínica y la investigación en farmacología, Gerty ejerce su profesión en el hospital infantil de Karolinen durante dos años donde además, investigó sobre la regulación de temperatura anterior y posterior al tratamiento de las patologías tiroideas y publicó, varios trabajos sobre enfermedades de la sangre. Por la situación política y económica que se estaba produciendo en la Europa de los años 20 y por el origen judío de Gerty, ambos deciden en 1922, poner rumbo a Estados Unidos siendoCarl y Gerty Cori en el laboratorio el Instituto del Estado de Nueva York para el estudio de enfermedades malignas (más tarde conocido como el Instituto Roswell Park Memorial) en Buffalo, Nueva York, su primer destino. Aunque el primero en conseguir un puesto de trabajo en esta institución fue Carl como bioquímico, Gerty consiguió reencontrarse con su marido seis meses después, a través de un contrato primero como asistente de patólogo, dónde se centró en estudiar los efectos de los rayos X en la piel y en el metabolismo de los órganos del cuerpo y posteriormente, como asistente de bioquímico junto con su marido, dónde a pesar de las reticencias constantes por parte de la institución para trabajar juntos, vencieron todas las trabas y aunaron esfuerzos para entender cómo se regula y transmite la energía necesaria para poner en funcionamiento las células, es decir, cómo se metabolizan los azúcares en el organismo.

Todo este trabajo y esfuerzo llevó a que, en 1929, Gerty y Carl establecieran las bases para el desarrollo del conocido como ciclo de Cori. En su ciclo de los carbohidratos, los Cori postulaban que, a través de una serie de reacciones metabólicas y de dos rutas de transporte, los carbohidratos suministraban energía a los músculos durante el ejercicio, regenerandose y almacenandose después, hasta que una vez más, son requeridos de nuevo por los músculos. Durante el ejercicio, el glucógeno almacenado en el músculo se hidroliza a glucosa- 6- fosfato por acción de la epinefrina. Esta glucosa – 6- fosfato, por acción de la enzima glucosa – 6 – fosfato isomerasa y por ausencia de la glucosa – 6 – fosfatasa, Ciclo de Corientrará en la glucólisis, produciendo en las células musculares, piruvato. Éste, por acción de la lactato deshidrogenasa activada en condiciones de anaerobiosis (ejercicio intenso), se transforma en lactato que será difundido a la sangre para su captación el hígado. Es en éste último, donde el lactato participa en la activación de la gluconeogénesis (mediada por el glucagón e inhibida por la insulina), por la reconversión del lactato a piruvato y éste, a glucosa a partir de rutas anapleróticas. La importancia fisiológica de este descubrimiento se basa fundamentalmente en el papel que desempeña sobre la homeostasis de la glucosa, la redistribución del glucógeno muscular y el reciclaje del ácido láctico. Con este descubrimiento, los Cori adelantaron mucho conocimiento acerca de los futuros tratamientos de la diabetes, puesto que era la era la primera vez que el ciclo de los carbohidratos en el cuerpo humano había sido plenamente comprendido y explicado.

Gracias a su carácter perfeccionista y su gran capacidad de trabajo, Gerty Cori Gerty Corysiguió investigando y publicando, en la mayoría de los casos como principal investigador, en otros en colaboración con su marido hasta un total de 150 artículos, sobre el metabolismo de los azúcares y las hormonas que regulan este metabolismo. Según palabras de su hijo Thomas, nacido en 1936, la insistencia por parte de Gerty por estudiar el metabolismo de los hidratos provenía de dos razones; una, el origen profesional de su padre, químico de formación que había optimizado una técnica de refinamiento del azúcar, y otra, por la petición que su padre, enfermo de diabetes, le había solicitado para buscar una cura a su enfermedad.

Debido a la cada vez mayor especialización del Instituto Rosell Park Memorial en cuestiones de cáncer, Carl y Gerty decidieron seguir continuando sus estudios sobre el metabolismo de los hidratos de carbono en otros sitios. A pesar de los logros a nivel de publicaciones llevados a cabo por Gerty, fue a Carl a quién más facilidades y contratos ofrecieron. Además de esta discriminación, Gerty Cori tuvo que oír por parte de muchos decanos y gerentes de varias universidades americanas, además de sucesivas negativas a ofrecerle un puesto conjuntamente con su marido que, el hecho que marido y mujer trabajaran juntos, se consideraba “antiamericano” y que ésta postura, generaría problemas en el desarrollo de la carrera científica de Carl Cori. Finalmente en 1931, Carl y Gerty conseguirían salirse con la suya (aunque supusiera un menosprecio profesional para Gerty) al mudarse a St. Louis, Missouri, donde Carl trabajaría como profesor de Farmacología y Gerty, como investigadora asociada, en la universidad de Washington (por la imposibilidad de contratar en la misma facultad a dos miembros de la misma familia).

Carl y Grety CoriDurante su estancia en la universidad de Washington, Carl y Grety avanzaron en sus estudios sobre el metabolismo de los carbohidratos, con especial atención sobre el glucógeno, consiguiendo en 1936, definir y aislar tanto el sustrato, la glucosa – 1 – fosfato, también conocida como “éster de Cori“,  como la enzima, la glucógeno fosforilasa,que presentaba dos formas, una inactiva (GF a) y otra activa (GF b). De esta manera, se iniciaba el conocimiento acerca de cómo Premio Nobel de Medicina y Fisiología se iniciaba la glucogenolisis, la glucogenogenésis y cuál era el mecanismo que permitía que la glucosa se almacenara en forma de glucógeno en las células musculares. Además, Gerty y Cory postularon que la insulina favorecía el paso de la forma inactiva de la glucógeno fosforilasa a la forma activa y que la epinefrina, participaba en la activación de la hexoquinasa y la glucosa – 6 – fosfato isomerasa. Estos hallazgos, junto con el desarrollo del ciclo de Cori, llevaron a que en 1947, Carl Cori y Gerty Cori, junto con Bernardo Alberto Houssay, ganaran el premio Nobel de Medicina y Fisiología por “por su descubrimiento de la evolución de la conversión catalítica del glucógeno. Grety Cori, se convertía así en una de las primeras mujeres americanas en ganar un premio Nobel de Medicina y Fisiología y ser la tercera mujer en la historia de los Nobel, en recibir una medalla, sólo por detrás de Marie Curie e hija. En ese mismo año, Gerty Cori fue ascendida de investigador asociado, a profesora de Química Biológica en la Universidad de Washington, adquiriendo el mismo reconocimiento profesional que su marido, Carl.

A pesar de las posteriores ofertas de trabajo en instituciones de prestigio como la Universidad de Harvard, Berkeley o el Instituto Rockefeller, Gerty y Carl permanecieron en la Universidad de Washington de St. Louis, dónde apoyaron a muchos científicos que acudieron a su laboratorio en para estudiar y trabajar con ellos, incluyendo siete futuros premios Nobel, como Arthur Kornberg y Severo Ochoa. Los Cori, contribuyeron también a iniciar una nueva tendencia en la nueva investigación biomédica, recalcando la la importancia de las bases bioquímicas y moleculares en la fisiología y la patología.

Los Cori

Además del premio Nobel, Gerty fue galardonada con otros premios y condecoraciones; premio Medio Oeste de la American Chemical Society en 1946, premio Squibb en endocrinología en 1947, premio St. Louis, la medalla Garvan-Oli de la Sociedad Americana de Química para las mujeres en la química o el premio a mujer destacada en la ciencia por parte del Club de prensa en 1948, premio de investigación de azúcar de la Academia Nacional de Ciencias en 1950, varios títulos honoríficos de la Universidad de Yale, la Universidad de Boston, Smith College, Universidad de Columbia y la Universidad de Rochester. También fue miembro de varias sociedades científicas, entre las que destacan: la Sociedad Americana de Químicos Biológicos, la Academia Nacional de Ciencias, la Sociedad Americana de Química, la Sociedad Filosófica Americana o la junta de la National Science Foundation. 

Grety Cori

En el mismo año que comenzó a ser reconocida por su colegas y por el ámbito científico en general, comenzaba a sufrir los primeros síntomas de lo que más tarde sería la causa de su muerte: una mielofibrosis, un tipo de anemia degenerativa y mortal. A pesar de todo, Gerty Cori siguió trabajando e investigando hasta prácticamente el último día de su vida, esta vez centrando sus esfuerzos en la investigación de enfermedades relacionadas con problemas en el almacenamiento de glucógeno en niños (ej: glucogenosis). Falleció el 26 de octubre de 1957.

Entre los principales reconocimientos póstumos están: el National Historical Chemical Landmark (Hito Histórico Nacional en Química) por la AmericanGerty Cori Chemical Society en 2004, conjuntamente con su esposo, en reconocimiento a su trabajo en el esclarecimiento del metabolismo de los carbohidratos, el sello emitido por el Servicio Postal de los Estados Unidos de América, en 2008 o el cráter lunar llamado Cori.

Según palabras de Bernardo Houssay, ganador del Nobel de Medicina y Fisiología de 1947:

«La vida de Gerty Cori fue un noble ejemplo de dedicación a un ideal y al avance de la ciencia para el beneficio de la humanidad… Su nombre está grabado para siempre en los anales de la ciencia y su recuerdo será apreciado por sus muchos amigos mientras estemos vivos”.

A coffee break at the women's committee for the National Academy of Sciences meeting held in St. Louis in 1952. left Mrs. Shaffer, Mrs. Davis, Gerty Cori, and Helen T. Graham.

Espero que os haya gustado la entrada. Sin duda, una grandísima mujer que estuvo al lado de un hombre a su altura, haciendo ambos una de las parejas más envidiadas del mundo científico. Tomando el término del mundo fandom, los Cori bien pueden considerarse, una de las OTPs (one true pairing) más queridas de la historia de la ciencia.

¡Nos “leemos” en la próxima entrada!                                                                       Tatiana DC

Fuentes:                                                                                       http://www.nobelprize.org/nobel_prizes/medicine/laureates/1947/cori-gt-bio.html http://beckerexhibits.wustl.edu/mig/bios/corig.html http://www.nlm.nih.gov/changingthefaceofmedicine/physicians/biography_69.html
https://www.nlm.nih.gov/changingthefaceofmedicine/video/69_1_trans.html
http://www.britannica.com/biography/Carl-Cori-and-Gerty-Cori#ref27689 http://www.acs.org/content/acs/en/education/whatischemistry/landmarks/carbohydratemetabolism.html                                     http://www.chemheritage.org/discover/online-resources/chemistry-in-history/themes/biomolecules/proteins-and-sugars/cori-and-cori.aspx http://www.cpp.edu/~nova/scientists/articles/cori.html http://www.sebbm.es/web/es/divulgacion/mujeres-ciencia/retratos/357-octubre-2011-gerty-theresa-cori                     http://www.coomeva.com.co/publicaciones.php?id=47823 http://madartlab.com/gertycori/
http://www.mayoclinicproceedings.org/article/S0025-6196(11)63059-0/fulltext
http://saintssistersandsluts.wordpress.com/2012/08/20/gerty-radnitz-cori-nobel-prize-winning-biochemist/                                           http://es.wikipedia.org/wiki/Gerty_Cori

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